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Hoy se habla mucho de Kiribati

escrito por plazaeme 10 marzo, 2012

Anda la prensa con una noticia de gran impacto. Los pobres habitantes de Kiribati, tres archipiélagos de atolones e islas coralinas en el Pacífico, se tienen que trasladar por el “cambio climático”. Se les van a hundir las islas, y están pensando en comprar 23 km2 de terreno en Fiji, para refugiarse allí cuando llegue el momento fatal. Y la prensa nos está contando el drama, que nos tiene acongojados.

Nos fiamos del asunto, y nos lo creemos, sin más. No en vano nos lo dice el IPCC, todos esos científicos del clima más la burocracia internacional. ¡Y los periodistas! No hay mucho más que pensar, ¿no?

Lo malo es que tenemos cierta culturilla general, de esa que se les supone a los plumillas profesionales. Y recordamos que Darwin descubrió alguna cosa intereseante respecto a las islas bajas del Pacífico. Una observación de esas suyas, tan agudas. Resulta que hay miles de islas similares, y todas tienen la misma (muy poca) altura sobre el agua. Y como sabemos que el nivel del mar varía mucho, más de 100 metros en los últimos 10.000 años, parece una lotería que nos haya tocado vivir justo en el momento en el que los atolones estén casi a ras de agua, un pelín por encima, y que no nos haya tocado vivir cuando están 50 metros por debajo del nivel del agua, o 50 por encima.

Darwin no creía mucho en las casualidades. Si algo parecía de mucha casualidad, le daba por pensar, en vez de por preguntarle a los búrócratas. Y así, llegó a la conclusión de que no era por suerte que los atolones estuvieran a ras de agua, sino que era el nivel del mar el que marcaba su altura. Muy a groso modo, lo que explicó era que cada atolón o isla coralina se apoyaba en un volcán sumergido. El volcán, después de surgir del fondo submarino por una ejección de lava,  y formar una isla de bastante altura, se iba hundiendo lentamente por su propio peso.

Imagina algo así. Primero surge un volcán del fondo del mar, y forma una isla alta:

Si no tienes imaginación para hacerte la idea, piensa en esto:

¿Qué son esas manchas rosadas pegadas a la isla, en su borde, en la línea del nivel del mar? ¡Coral! En aguas cálidas se pega a todo lo que flota, o a todo lo que hay entre la superficie y unos metros de profundidad.

Como esa montaña-isla pesa mucho, y el suelo de abajo no es tan firme, se va hundiendo podo a poco. Desde el punto de vista del nivel del mar es lo mismo que si el mar estuviera subiendo. Algo así:

Si el dibujo no se entiende, Bora-bora es un ejemplo muy bueno:

Pero la mayor parte de los volcanes son suficientemente antiguos para haberles dado tiempo de hundirse del todo. Y queda un atolón. Ya los españoles, que fueron los primeros europeos en navegar por el Pacífico, observaron en Tuamotu que era prácticamente imposible fondear junto a un atolón, a no ser que te arrimaras peligrosamente a la costa. Porque a pocos metros de la playa no eran capaces de hacer fondo con el ancla, aunque tiraran 300 metros de cabo. Por esto:

Que para los amigos es como esto:

Puede tener muchas formas. Incluso rellenarse la laguna central y hacer una isla de buen tamaño. Pero siempre levantando apenas unos pocos metros del nivel del mar. Y es por eso por lo que todas ellas, cientos y cientos, están poco por encima del ras de la marea alta. No era casualidad.

Y ese es el problema. Que si los periodistas tuvieran un mínimo de culturilla, y se acordaran de la explicación de Darwin, se preguntarían: ¿Está subiendo ahora el mar más de lo que puede crecer el coral, y por eso se hunden las islas coralinas? Investigarían un poco, no más de diez minutos teniendo internet, y verían que ese no es el caso.

Ya sé que sería demasiado pedir que buscaran, además, la literatura científica de apoyo.

En resumen, cuando leas lo de Kiribati estos días, recuerda a Darwin. Y recuerda la confianza que se puede depositar en la prensa. Porque el asunto estaba a huevo. Cualquiera sabe que el nivel del mar ha subido más de 100 metros desde la glaciación. Que, redondeando, son 100 metros en unos 10.000 años, o 10 mm / año. Y la parte fuerte de la subida fue al principio, a tasas muy superiores. ¿Cuánto sube ahora? Otros 3 minutos de internet te dicen que entre dos y tres milímetros al año, dependiendo de que te fíes de las mediciones de los satélites (3,2 mm) o de los mareógrafos (1,7 – 2 mm). Sin aceleración alguna desde que se mide (hacia 1900). Y hemos visto que ni 3 milímetros al año de subida del mar, ni muchísimo más, pueden hacerle nada a las islas de Kiribati. Claro que la realidad tiene mucha menos venta que el drama sobrecogedor de los refugiados climáticos.